Halley

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Edmond (ou Edmund) Halley (1656 1742), astronome et ingénieur britannique, et aussi ingénieur et scientifique pluridisciplinaire, il est surtout connu pour avoir le premier à prédire exactement, par le calcul, le retour d'une comète.

En 1675, à l'âge de 19 ans, il signalera des erreurs dans les tables officielles des positions de Jupiter et de Saturne, et il inventera une méthode pour déterminer les aphélies et les excentricités des planètes.
En 1676, Halley, soutenu par la "Royal Society", dressera la première carte précise du ciel austral. Après l'observation d'un transit de Mercure devant le Soleil, il publia un exposé sur la méthode à utiliser pour déterminer la distance Terre-Soleil. En 1677, il dressera des éphémérides de la Lune, et s'efforcera de reconnaître les lois du mouvement de cette astre. En 1678 Halley est admis à la "Royal Society" (il n' a que 22 ans), dont il devint secrétaire perpétuel en 1713.

C'est en 1680 qu’il fera la première observation officielle d’une comète, et c’est Cassini, découvreur de la division des anneaux de Saturne, qui l’accueillera à "l’observatoire royal de Paris", et qui aiguillera le jeune homme sur l’hypothèse d’un retour périodique des comètes.

En 1682, il observera la comète peu spectaculaire qui devait plus tard porter son nom, mais c'est sa rencontre avec Isaac Newton, qui ranimera l’ardeur scientifique de Halley. Il contribuera aux travaux de Newton sur l’attraction. Il calculera, en appliquant les principes de Newton, il recalculera les orbites de 24 comètes ayant effectué un passage au périhélie, entre 1337 et 169, se basant sur des documents remontant jusqu'a Pline l'Ancien.

Il publiera en 1705, les résultats de son travail dans un ouvrage intitulé Synopsis de l’astronomie des comètes, dans lequel il prévoyait le retour de sa comète pour Noël 1758. Le 25 décembre 1758, la comète fut observée à l’endroit exact où l’avait prédit Halley.

En 1716, il déterminera la parallaxe du Soleil, et la distance de cet astre à la Terre, au moyen du passage, qui n'a lieu que deux fois dans un siècle, de Vénus sur le Soleil.

L'astéroïde (2688) Halley a été nommé en son honneur. Il n'est plus utile de citer "sa comète", la plus connue du grand public.


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